Den 75-årige Zuma lämnade det dramatiska beskedet under ett tv-sänt tal till nationen från et i ett tv-tal från regeringsbyggnaden i Pretoria. Beskedet kom efter att han hade pratat runt en halvtimme och inledningsvis skämtat med journalisterna en stund.

Fram till avgångsbeskedet uttryckte han sig i ordalag som kunde tolkas som att han inte tänkte lämna sin post, utan avsåg stanna åtminstone till dagen därpå då en misstroendevotering skulle hållas mot honom i parlamentet. Nu blir det ingen sådan omröstning.

Svamlig intervju

Zuma – en politisk överlevare av stora mått – hade inget annat val än att kasta in handduken. Tidigare under dagen fälldes följande ord i ett uttalande från hans parti, det styrande ANC:

"Hans oresonliga, oberäkneliga och hänsynslösa beteende är ett hot mot nationens säkerhet och en fara för samhället."

I en intervju mitt på dagen var Zuma fortfarande inställd på att klamra sig fast vid makten och hävdade att han behandlades orättvist.

Ingen har lyckats förklara vad jag har gjort för fel, sade han i en ganska svamlig intervju med det sydafrikanska mediebolaget SABC.

Livstjänst för ANC

Under kvällens sena tv-tal uttryckte Zuma tacksamhet till ANC som "jag tjänat i hela mitt liv".

Men jag inte överens med ledarskapets beslut i min organisation, sade han om ANC:s hot om en misstroendeomröstning.

ANC:s biträdande partisekreterare Jessie Duarte välkomnar avgångsbeskedet:

Detta beslut ger klarhet till det sydafrikanska folket under en tid när de ekonomiska och sociala utmaningarna för landet kräver snabba och beslutsamma åtgärder.

Ramaphosas tur

Duarte tillhör dem inom den nuvarande – och nyvalda – ANC-ledningen som in i det sista uttalade starkt stöd för Zuma. Hon tillhör också dem som drivit hårt att en avgång måste ske under värdiga former.

Zuma, som tillträdde 2009, gör sin andra presidentperiod som skulle ha löpt fram till nästa år. Hans tid vid makten har präglats av korruptionsskandaler. En haltande ekonomisk tillväxt och växande arbetslöshet har spätt på missnöjet med honom.

Nu väntas vicepresidenten och ANC-ledaren Cyril Ramaphosa bli Sydafrikas nye president. När och under vilka former Ramaphosa i så fall svärs in i sitt nya ämbete var på onsdagskvällen inte känt.